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Une histoire de Pfizer –

Peu d’entreprises incarnent autant le terme de «géant pharmaceutique» que Pfizer. Nous jetons ici un regard sur l'histoire colorée de l'un des plus grands fabricants de médicaments au monde.

Pfizer a été fondée en 1849 par deux immigrants allemands récents aux États-Unis, Charles Pfizer et Charles Erhart. Tous deux au milieu de la vingtaine, les deux hommes ont créé ce qui était initialement une entreprise de chimie fine dans une usine de Brooklyn, en utilisant un prêt du père de Pfizer comme capital. Le premier produit de la société, un médicament antiparasitaire au goût agréable, conçu pour avoir le goût du caramel, a uni les compétences de Pfizer en tant que chimiste à la formation d'Erhart en tant que pâtissier. Ce fut un succès et a jeté les bases du développement futur de l’entreprise.

Bâtiment de Pfizer à Tokyo

La convulsion de la guerre civile américaine, qui a éclaté peu après en 1862, a eu autant d'impact sur l'industrie pharmaceutique naissante que sur la société américaine en général. La «première guerre industrielle» impliquait autant les producteurs de drogue que les fabricants d'armes. À l'instar de leur concurrent Squibb, le besoin soudain d'énormes quantités d'analgésiques et d'antiseptiques pour les armées de l'Union a fourni une grande possibilité d'étendre la production. En 1868, les revenus de Pfizer avaient doublé depuis le début de la guerre et leurs gammes de produits s'étaient considérablement développées.

Après la guerre, Pfizer a continué à se concentrer sur les produits chimiques industriels autant que sur les médicaments, produisant l’acide citrique nécessaire à l’industrie émergente des boissons gazeuses, alimentant des marques comme Coca Cola et le développement de Dr Pepper dans les années 1880. Cela est devenu leur pilier pendant de nombreuses années, jetant les bases de leur croissance continue. De plus, lorsque l'approvisionnement en acide tartrique a été interrompu en raison de la guerre civile et de l'augmentation des tarifs, Pfizer a développé sa production pour devenir le premier fournisseur de produits chimiques aux États-Unis.

«La« première guerre industrielle »a impliqué autant les producteurs de drogue que les fabricants d’armes»

Erhart mourut en 1891 et Pfizer en 1906, laissant une entreprise d'environ 200 employés aux mains d'Emil Pfizer, qui fut président jusqu'aux années 1940, dernier membre de la famille Pfizer à être impliqué dans la gestion de l'entreprise. Sous sa direction, l'expertise de Pfizer dans les méthodes de production scientifique s'est considérablement développée. En 1919, leurs scientifiques ont été les pionniers de la production par fermentation de moisissures d'acide citrique à partir de mélasse, libérant leur activité d'acide citrique des approvisionnements d'agrumes européens, qui avaient été perturbés par la Première Guerre mondiale. Ils ont mis au point un processus de fermentation en cuve profonde, dont les principes seront ensuite appliqués à la production de pénicilline. Suite à l’innovation de Pfizer, le prix de l’acide citrique a chuté au cours des décennies suivantes, la valeur du produit chimique chutant de 5 / 6e en 20 ans. En 1936, la société a découvert une méthode de production de vitamine C sans fermentation, qu'elle a rapidement transformée en vitamines B2 et B12, entre autres, devenant rapidement un producteur de vitamines de premier plan – des produits chimiques très nouveaux à l'époque.

Cette expertise en fermentation et en production pharmaceutique à grande échelle a mis Pfizer en bonne position lorsqu'en 1941, le gouvernement américain a fait appel à l'industrie pharmaceutique pour l'aider à produire de la pénicilline pour l'effort de guerre. Dans une collaboration sans précédent, Pfizer a travaillé avec des scientifiques du gouvernement, des chercheurs tels que Frederick Banting qui travaillaient sur la drogue avant la guerre, et une pléthore d'autres acteurs de l'industrie pour améliorer considérablement l'efficacité de la production de médicaments, comme ils le déclarent fièrement. «La majeure partie de la pénicilline qui (alla) à terre avec la force alliée le jour J (était) fabriquée par Pfizer».

Les antibiotiques ont marqué la transition vers le Pfizer moderne. Leur suivi de la pénicilline, la terramycine, commercialisé pour la première fois en 1950, était à la fois leur premier médicament exclusif et le premier pour lequel la société a fait appel à des représentants commerciaux, leur force de vendeurs bientôt redoutable avec seulement huit membres.

Pfizer a lancé sa première grande internationalisation à ce stade, s'installant dans neuf nouveaux pays en 1951. C'est à ce moment-là qu'ils ont établi leur site à Sandwich au Royaume-Uni, initialement juste pour terminer le traitement des composés importés d'Amérique, mais en raison des droits de douane sur les produits importés. la société a rapidement agrandi l'usine pour permettre la production de médicaments à partir de zéro. L'expansion internationale de Pfizer a mis une grande confiance dans son personnel local par rapport à d'autres organisations, recrutant des nationaux et leur donnant une grande autonomie.

«Lipitor… est devenu le médicament sur ordonnance le plus vendu de tous les temps, rapportant à Pfizer 12 milliards de dollars par an en 2007, soit un quart de ses ventes totales»

Les domaines dans lesquels Pfizer a orienté ses recherches se sont également développés au cours de ces années. En 1952, elle a créé sa division agricole, entamant son incursion dans la santé animale, et en 1953 a acquis Roerig, un spécialiste des suppléments nutritionnels, qui a été incorporé en tant que division à part entière. Dans les années 1960, Pfizer était à «son point le plus diversifié de (son) histoire» – selon ses propres termes, ses intérêts «s'étendent des pilules au parfum, et de la pétrochimie aux produits pour animaux de compagnie».

Tout au long des années 60 et 70, la société a continué à sortir de nouveaux médicaments, tels que l'antibiotique à large spectre Vibramycine, et à élargir sa base de recherche, à réorganiser ses opérations de R&D en 1971 en une division centrale de recherche et à augmenter les dépenses dans ce domaine de la société de 5% à 15% du chiffre d'affaires. Cette attention portée à l'innovation a commencé à porter ses fruits dans les années 1980, avec une série de blockbusters, dont le premier, l'inhibiteur COX Feldene, est arrivé en 1980, devenant rapidement l'un des anti-inflammatoires les plus vendus au monde. D'autres ont rapidement suivi, notamment Glucotrol, destiné aux diabétiques, et Procardia, un anti-hypertenseur. Les années 1990 et 2000 porteront bientôt ce succès basé sur des blockbusters à de nouveaux niveaux.

La statine Lipitor, approuvée en 1997 pour Warner-Lambert avant leur fusion avec Pfizer, est devenue le médicament sur ordonnance le plus vendu de tous les temps, rapportant à Pfizer 12 milliards de dollars par an en 2007, soit un quart de ses ventes totales. Il n’avait presque pas survécu au développement clinique, confronté à des problèmes d’isomères chiraux inefficaces et d’une efficacité limitée dans les tests sur les animaux, mais il a montré un tel impact dans les essais humains qu’il a bluffé la concurrence.

Mais la superproduction presque hollywoodienne de Pfizer des années 1990 était la petite pilule bleue de Viagrar. Formulé initialement sur le site Sandwich au Royaume-Uni en tant qu'anti-hypertenseur, il s'est avéré avoir des effets secondaires «inattendus» qui ont amené la société à changer rapidement l'indication en dysfonction érectile. Mais malgré l'omniprésence culturelle, le Viagra a récemment fait face à la menace inévitable de la concurrence et des génériques, passant de 92% du marché de la dysfonction érectile en 2000 à environ 50% en 2007, avec une concurrence vigoureuse de médicaments tels que Cialis et Levitra.

«Pfizer est le 6e plus grand lobbier à Washington et a dépensé 25 millions de dollars en lobbying lors de l’adoption de la seule loi sur la réforme des soins de santé d’Obama»

Des hauts et des bas

Comme la plupart des sociétés pharmaceutiques de sa taille, Pfizer a fait face à sa juste part de controverse en tant que l'un des fabricants de médicaments les plus connus au monde.

En 2009, Pfizer a dû faire face à plus de 2 milliards de dollars de paiements de règlement juridique en raison des pratiques de commercialisation des médicaments et a annoncé à peu près à la même époque qu'elle fermerait un grand nombre de sites de fabrication et de R&D dans le monde, y compris son usine Sandwich, qui employait à l'époque 2400 personnes. (même si cela a fini par maintenir une présence réduite sur le site).

À la fin des années 2000 et au début des années 2010, Pfizer, comme de nombreuses autres grandes sociétés pharmaceutiques, connaissait également des difficultés de pipeline, les médicaments représentant 40% de ses ventes provenant de brevets et une série d'échecs notoires de médicaments en développement, tels que comme le torcetrapib, un médicament anti-cholestérol, qui a provoqué une augmentation marquée des décès par rapport au groupe témoin dans les essais cliniques. La nouvelle de ce résultat désastreux est survenue quelques jours après que le PDG Jeff Kindler eut salué le médicament comme étant potentiellement «l'un des composés les plus importants de notre génération». De même, le tanezumab, un anti-arthrosique, a échoué dans les essais.

Cependant, ces défis dans la mission principale de la découverte de médicaments ont conduit Pfizer à se concentrer sur d'autres moyens de maintenir sa position dominante. Une chose qui a mis en évidence ce changement d'orientation a été la nomination de Kindler au poste de PDG en 2006. Kindler a été formé en tant qu'avocat et était un employé relativement nouveau lorsqu'il a obtenu le poste le plus élevé de préférence à d'autres de plus longue date avec une expérience scientifique, soulignant l'importance croissante des questions juridiques et marketing par rapport à la R&D traditionnelle. Il a été remplacé par Ian Read et plus tard Albert Bourla.

Peut-être sans surprise pour la plus grande entreprise de l'une des plus grandes industries du monde, Pfizer a également su exercer son influence politique considérable pour préserver ses intérêts, devenant le 6e plus grand lobbier à Washington et dépensant 25 millions de dollars en lobbying. lors de l'adoption de la seule loi d'Obama sur la réforme des soins de santé. Il a joué un rôle clé dans la promotion des médicaments contrefaits dans l'agenda politique, en partie en raison de sa propriété du médicament le plus contrefait, le Viagra. Il a également été très critique à l'égard du commerce parallèle et a été l'un de ceux qui militent pour une interdiction de reconditionnement des produits pharmaceutiques dans l'UE.

Malgré cette influence politique, la société a également tenté de garantir son image de monstre pharmaceutique, comme beaucoup d'autres dans l'industrie, en dépensant généreusement pour la charité, en faisant don de médicaments contre le sida à la fois aux communautés pauvres des États-Unis et aux pays en développement.

L'ère des méga-fusions

Depuis le début du millénaire, Pfizer s'est lancé dans une série de méga-fusions, engloutissant Warner-Lambert en 2000, Pharmacia et Upjohn en 2002, Wyeth en 2009 et Medivation en 2016.

En 2015, la société a également payé 17 milliards de dollars pour acquérir Hospira, une société spécialisée dans les médicaments injectables et les biosimilaires, à un moment où les produits biologiques copiés commençaient à faire de véritables vagues sur le marché. L'accord semblait être un précurseur des projets de Pfizer de séparer son activité de médicaments protégés par brevet de son portefeuille hors brevet.

Ces plans ont été rapidement abandonnés et Hospira est resté un élément clé de l'organisation principale de Pfizer – mais cela n'a pas complètement anéanti l'idée d'unités commerciales distinctes.

En 2017/2018, Pfizer a tenté de vendre son unité de santé grand public, mais des acheteurs tels que Proctor & Gamble et GSK se sont retirés des négociations.

Cela a amené Pfizer à changer de tactique et à la place, la société a fini par signer un accord avec GSK pour combiner les activités de santé grand public des deux sociétés et former une coentreprise avec un chiffre d'affaires annuel combiné de 12,7 milliards de dollars.

Pfizer et GSK prévoient de céder complètement l'entreprise à long terme et d'en récolter les fruits, tandis que la fusion des deux activités devrait également permettre aux deux partenaires de réaliser des économies.

De même, en 2019, Pfizer a annoncé un accord visant à fusionner ses activités génériques Upjohn avec Mylan, créant ainsi une société combinée appelée Viatris. L'accord de 12 milliards de dollars a été autorisé en novembre 2020, créant un géant des génériques avec des ventes annuelles d'environ 19 à 20 milliards de dollars et des opérations sur 165 marchés du monde entier.

Cette époque, cependant, a également été marquée par deux acquisitions majeures ratées, qui ont toutes deux suscité la controverse en raison de l'intention de Pfizer d'exploiter les échappatoires fiscales.

En 2014, la société a fait une offre d'environ 100 milliards de dollars pour acquérir la société britannique AstraZeneca (qui à l'époque traversait une période difficile).

AZ semblait avoir peu d'intérêt pour l'idée, et l'accord a été instantanément controversé en Europe et aux États-Unis. La fusion aurait créé la plus grande société pharmaceutique du monde – et aurait donné à Pfizer un moyen d'éviter de payer des impôts américains coûteux sur les bénéfices étrangers (une position que le président Barack Obama a vivement critiquée).

En effet, les critiques craignaient que ce redomiciling soit l’objectif principal de la fusion et que Pfizer ne soutienne pas les investissements dans la R&D britannique à long terme.

Fait inhabituel, le parlement britannique a fini par s’impliquer, soulignant peut-être l’importance de AZ pour le secteur des sciences de la vie du pays, AZ et Pfizer étant invités à plaider pour l’avenir de l’entreprise lors d’auditions parlementaires. Pfizer a semblé incapable de dissiper les inquiétudes du Premier ministre David Cameron et du secrétaire aux affaires Vince Cable.

Après de nombreuses «offres amicales» et tout autant de refus, Pfizer a finalement fait une offre finale de 69,3 milliards de livres (118 milliards de dollars) – qui a également été refusée par AZ, la société déclarant qu'elle était «inadéquate».

Leif Johansson, président d’AZ, n’a pas mâché ses mots, déclarant: «L’approche de Pfizer tout au long de sa poursuite d’AstraZeneca semble avoir été fondamentalement motivée par les avantages financiers pour ses actionnaires que représentent les économies de coûts et la minimisation fiscale.

«De notre première réunion en janvier à notre dernière discussion d'hier, en passant par les nombreux appels téléphoniques entre les deux, Pfizer n'a pas réussi à présenter un argumentaire stratégique, commercial ou de valeur convaincant. Le conseil est fermement convaincu des conditions appropriées à recommander aux actionnaires. »

Cela n’a pas empêché Pfizer de déplacer son siège hors des États-Unis. L’année suivante, elle a également tenté une «prise de contrôle inversée» de la société irlandaise Pharma Allergan – où, techniquement, Allergan acquerrait la société américaine et se renommerait Pfizer, permettant à Pfizer d’avoir sa base fiscale en Irlande.

À l'époque, l'accord de 160 milliards de dollars était le plus important jamais vu dans le secteur pharmaceutique.

Mais bientôt, l’administration Obama a critiqué ces accords «d’inversion fiscale», modifiant les lois de telle sorte que l’accord n’était plus attrayant pour Pfizer.

Aucun signe de ralentissement

Malgré quelques revers, Pfizer reste aujourd'hui l'une des plus grandes sociétés pharmaceutiques au monde. La taille de l'organisation est ahurissante, comptant bien plus de 100 000 employés. Un commentateur a comparé les 38 000 commerciaux de la société à «trois divisions de l'armée», une équipe de vente immortalisée dans une comédie romantique hollywoodienne de toutes choses – Love and Other Drugs, avec Jake Gyllenhaal et Anne Hathaway.

Et avec la société devenant l'une des premières au monde à faire approuver un vaccin COVID-19 – via sa collaboration avec BioNTech – on a l'impression que nous sommes seulement sur le point de voir où l'entreprise pourrait se diriger dans le futur.

La diversité et les économies d’échelle de Pfizer signifient probablement qu’elle aura le pouvoir de façonner l’industrie pharmaceutique jusqu’au 21e siècle. Avec les doigts dans chaque tarte, allant des petites molécules aux produits biologiques dans tous les domaines cliniques, aux cellules souches et aux biens de consommation, Pfizer célébrera sûrement son 200e anniversaire dans une position aussi forte qu'elle a passé les 160 dernières années.

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