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Merck envisage un médicament et un vaccin contre le COVID-19 – et une reprise du Gardasil – alors que la pandémie coûte 2,5 milliards de dollars

Merck & Co. connaît une année décente sur le plan financier. Sans la pandémie COVID-19, ce serait une grande.

Le géant pharmaceutique a déclaré mardi que COVID-19 prendrait 2,5 milliards de dollars sur son chiffre d'affaires 2020, plus que le 1,9 milliard de dollars qu'il avait précédemment prédit. La croissance des médicaments qui n’ont pas été touchés par une pandémie a atténué ce coup. Cependant, dans une année normale sans devis, Merck pourrait signaler une croissance des ventes de 8% à 10%, et non le 1% affiché pour le troisième trimestre.

Mais alors que la baisse des visites chez le médecin liée à la pandémie réduisait les revenus de Gardasil et réduisait même l'avantage du mégablockbuster cancer med Keytruda, le géant pharmaceutique a avancé deux produits potentiels de lutte contre le COVID – un antiviral oral qui, selon les dirigeants, pourrait battre maintenant Gilead Sciences – le remdesivir approuvé et un vaccin. Et, assez ironiquement, il recueille un important coup de pouce pour COVID-19 de ses avoirs dans le producteur de vaccins rival Moderna.

Le coup de pandémie le plus évident a frappé Gardasil, son vaccin contre le papillomavirus humain. Les visites de bien-être pour les adolescents ont diminué de plus de 30%, a déclaré le vice-président exécutif de Merck et le directeur commercial Frank Clyburn lors de la conférence téléphonique sur les résultats de mardi. Il n'est donc pas étonnant que les ventes de Gardasil aient chuté de 10% au troisième trimestre, généralement une période forte pour le vaccin en raison des effets physiques de la rentrée.

Ça aurait pu être pire; les ventes des clichés ont chuté de 35% au deuxième trimestre. Mais en tant que deuxième produit le plus vendu de Merck après Keytruda, la clé de Gardasil pour le chiffre d'affaires de l'entreprise, et le géant pharmaceutique fait ce qu'il peut dans un environnement pandémique – à savoir en organisant des campagnes de sensibilisation pour promouvoir les visites de bien-être aux États-Unis et en continuant d'appeler sur les médecins dans les pays où c'est sûr – pour reconstruire l'élan, a déclaré Clyburn. Et la société compte sur de nouvelles données en provenance de Suède qui ajoutent encore au cas de prévention du cancer de Gardasil.

«Nous constatons une tendance plus positive» dans les visites de bien-être, a-t-il dit, et il a noté que le coup se passe fort en Chine ainsi qu'en Allemagne. «Nous devons voir au cours des prochains trimestres comment [les tendances] évoluent», a déclaré Clyburn, ajoutant que «notre confiance en Gardasil à moyen et long terme est très forte.»

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Contrairement à Gardasil, Keytruda a progressé au troisième trimestre, mais de 21% au lieu des 44% affichés au premier trimestre. Le médicament, qui a généré 3,7 milliards de dollars au cours du trimestre, continue d'accumuler de nouvelles approbations – comme le feu vert pour le lymphome non hodgkinien qu'il a obtenu au cours de la période – contribuant à compenser le ralentissement général des diagnostics et des traitements du cancer, les patients évitant les cliniques et les médecins. ' des bureaux.

Pendant ce temps, le vaccin antipneumococcique de la société, Pneumovax, a fait un bond à la hausse au cours du trimestre alors que la pandémie poussait les gens à se faire vacciner contre la pneumonie. Les ventes ont augmenté de 58% pour atteindre 375 millions de dollars et la demande a été suffisamment forte dans certains trimestres pour déclencher des pénuries.

En effet, après avoir récolté 12,6 milliards de dollars sur le trimestre, la société a ajusté ses prévisions pour l'année à 47,6 milliards de dollars à 48,6 milliards de dollars sur le chiffre d'affaires, contre 47,2 milliards de dollars à 48,7 milliards de dollars auparavant. Il a augmenté ses attentes pour les autres revenus à 750 millions de dollars, contre 550 millions de dollars, ce dernier étant en partie alimenté par des gains sur l'action Moderna, qui a explosé à mesure que son vaccin COVID-19 progressait.

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Mais c'est en 2021 que les dirigeants de Merck ont ​​souligné à plusieurs reprises, non seulement pour une reprise de la croissance globale, mais pour son travail de lutte contre le COVID, à la fois avec Ridgeback Bio sur un médicament antiviral et sur son propre vaccin interne.

L'antiviral, le molnupiravir, pourrait combler une lacune en traitant les personnes atteintes d'une maladie bénigne – le Veklury de Gilead, alias remdesivir, est approuvé pour les patients hospitalisés – et peut-être même à titre prophylactique pour les personnes qui ont été exposées au virus ou sont généralement à haut risque. Son utilisation pour prévenir les maladies dépendrait bien sûr de la sécurité, comme l'a souligné Roger Perlmutter, chef de la R&D, car les effets secondaires devraient être suffisamment légers pour justifier son utilisation chez des personnes par ailleurs en bonne santé.

Mais jusqu'à présent, le molnupiravir est apparu du côté des effets secondaires, a déclaré Perlmutter. Dans les études actuelles sur l'augmentation de la dose, le médicament est testé selon un schéma posologique de cinq jours, deux fois par jour, avec des doses probablement plus élevées que nécessaire pour bien fonctionner. «Sur plusieurs centaines de personnes, le molnupiravir a été bien toléré», a-t-il déclaré . «Nous n'avons vu aucun signal de sécurité.»

De plus, sur la base des travaux précliniques, «nous pensons qu’en termes de réduction de la charge virale, il est très probable que le molnupiravir sera supérieur au remdesivir», a déclaré Perlmutter. Les données d'essai arriveront «au cours des deux prochains mois», et les données de base suivront dès que possible par la suite. «Nous allons certainement agir rapidement», a-t-il déclaré. «Le monde s'intéresse à cela, comme nous le sommes.»

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Pendant ce temps, les tests de vaccins de Merck sont en cours, et ces essais devraient se dérouler comme prévu, même si les coups de feu progressent. Le nombre de cas étant aussi élevé que dans le monde, Perlmutter a déclaré qu'il ne s'attendait pas à des difficultés à recruter des personnes dans un «laps de temps relativement court».

Quant à savoir où le vaccin de Merck pourrait s'intégrer dans la panoplie des vaccins potentiels contre le COVID-19, Perlmutter a déclaré qu'il espérait que de nombreux vaccins montreraient qu'ils peuvent réduire la maladie – «et idéalement la mortalité» – causée par le virus SRAS-CoV-2.

«Mais en réalité, à la fin de l'année, nous serons assis avec ce que nous espérons être de solides données d'immunogénicité», a déclaré Perlmutter, avec des protocoles prêts à faire avancer le tir vers des tests ultérieurs, ajoutant: «Nous sommes aussi impatients de voir que comme tout le monde. »

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